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L'énigme de la devinette mystère !

C'est quoi ?



Réponse : Ceci est un calutron.

Greu ?

Le calutron est un engin inventé par Ernest Lawrence, physicien Américain qui remporta pour cela le prix Nobel et eut l'honeur d'avoir un élément (le lawrencium, Lr) baptisé à son nom. Le calutron se compose d'une cavité à vide en forme de fer à cheval (que vous voyez ici), d'une source d'ions et d'un réceptacle à ions. Et bien sûr, d'un gigantesque aimant surpuissant qui va courber la course des ions dans la cavité. C'est en fait un spectromètre de masse géant, mais contrairement à un spectromètre de masse, qui sert à séparer de minuscules quantités d'isotopes atomiques les uns des autres (on arrive à isoler UN atome), le calutron est utilisé pour séparer des quantités "énormes" d'atomes, de l'ordre du milligramme.

Le calutron fut le premier moyen mis en oeuvre par les USA pour séparer les isotopes de l'uranium, dans le but de construire une bombe atomique. Evidemment, ils n'ont pas construit un calutron, ils en ont construit des centaines qui tournaient en parallèle, ce qui impliquait la construction de centaines d'aimants géants. Or, et c'est là que ça coinçait, chacun de ces aimants nécessitait l'utilisation de quelques centaines de kilos de cuivre. Et durant la guerre, le cuivre, on en avait cruellement besoin pour autre chose (faire des munitions). Comment faire dans ce cas ?

Eh bien, un ingénieur qui connaissait sa classification périodique eut l'idée de remplacer le cuivre par le seul métal ayant une conductivité supérieure : l'argent. On s'adressa donc au Trésor Américain qui prêta des tonnes et des tonnes d'argent qui dormaient dans ses coffres, et qui n'étaient absolument pas requises pour l'effort de guerre. C'est ainsi qu'on construisit les électro-aimants les plus chers de l'histoire. Après la guerre, les câbles d'argent furent fondus et rendus au trésor, l'opération n'avait rien coûté au contribuable.
Tags: science
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